Online netwerken tijdens en na Corona: Hoe, waar, waarom?

Online Netwerken tijdens de Corona periode is een must, en ook na het verlichten van de maatregelen zal netwerken via het internet een blijvertje zijn. Het digitaal netwerken wordt dus een must voor je eigen bedrijf. Maar waar, hoe en wanneer doe je dat?

Waarom netwerken belangrijk is

Het organiseren van live netwerkevenementen zit er na de eerste Corona-uitbraak even niet meer in. Een klap in het gezicht voor de gemiddelde ondernemer. Zij profiteren juist van deze evenementen. De sessies leveren kennis, contacten en klanten op. Netwerken is namelijk om connecties met ondernemers te maken, van elkaar te leren en om met elkaar aan de toekomst te bouwen.

Als ondernemer kan je domweg niet zonder netwerken. Je hebt je netwerk nodig om te groeien, te leren en jezelf te laten zien.

Online netwerken: van optie naar must, naar blijvertje?

En zo werd online netwerken langzamerhand een must-have voor velen. Voor de Corona-crisis zag je af en toe een online evenement op Facebook of Linkedin voorbij komen. Inmiddels worden er dag in dag uit online netwerkevenementen georganiseerd via Zoom-calls, livestreams en, sinds kort, Clubhouse en Twitter Spaces.

Ook al lijkt in de Corona-crisis “Het licht-aan de einde van de tunnel” (die trouwens langer is dan de Gothard spoorwegtunnel — met 52 km de langste ter wereld), denk ik dat het online netwerken een blijvertje wordt. Ondernemers beseffen zich het gemak van thuiswerken. En je kan online ook met elkaar in contact komen. Ik verwacht daarom dat, wanneer de situatie het weer toelaat, we een mix van live- en online netwerkevenementen gaan zien.

Wist je dat: Er sinds maart 2020 ongeveer 150 keer per maand naar de zoekterm ‘online netwerken’ wordt gezocht? Een grote stijging vergeleken met de periode voor COVID-19: toen zochten gemiddeld 50 tot 70 mensen per maand naar deze zoekterm. In de zomer van 2020, toen de Coronamaatregelen enigszins verlicht werden, was het aantal zoekresultaten juist weer iets lager.

Vier manieren van online netwerken

Terug naar de online netwerkplatforms: Facebook, LinkedIn, YouTube, Clubhouse, Twitter Spaces. Allemaal platforms waarop je je netwerk kunt vergroten. Maar op welke manier kan je deze platforms inzetten om te netwerken?

Houd hier rekening mee: Niet ieder kanaal biedt dezelfde netwerkmogelijkheden. Daarom maak ik onderscheid tussen manieren van netwerken, namelijk: livestreams, online videocalls, live podcasts en netwerken via social media.

Livestreams

Livestreams zijn handig voor evenementen waar slechts een paar mensen aan het woord zijn Denk aan workshops, interviews en 1-op-1 sportsessies. Je kunt op veel platforms streamen, maar de meest gebruikte kanalen zijn YouTube en Facebook.

Als livestream-organisator geef je waarde aan de mensen die jouw livestream volgen. Marketing-professionals geven bijvoorbeeld Communicatielessen via livestreams, maar je kunt ook met een of meerdere experts in discussie gaan over een specifiek onderwerp. Zo leren jij, je gesprekspartners en je volgers meer van elkaar. Livestreams zijn uitstekend voor de lessen, de tips en de tricks.

Maar ze zijn iets minder geschikt om te netwerken, want de interactie met je publiek is vrij beperkt. Livestreams zijn als live televisie-uitzendingen: Een paar mensen spreken, heel veel mensen kijken. In de communicatiewetenschap noemen wij dit ‘one-to-many’-communication: De spreker communiceert naar de volgers, maar die kunnen niet terugpraten. En de kracht van netwerken is juist dat je met elkaar praat.

Je kunt met je publiek ‘praten’ in de livestream chat, maar zo’n chat biedt weinig ruimte voor diepgaande gesprekken. Met een grote hoeveelheid aan reacties is het lastig om op iedere vraag in te gaan, en bijna onmogelijk om iemand te leren kennen. Wil je echt goed met iemand netwerken in een livestream, nodig die dan uit als spreker, of leg buitenom het evenement contact met haar.

Online videocalls

Het praten met mensen in plaats van tegen mensen verloopt iets makkelijker bij online videocalls: Op platforms als ZOOM, Microsoft teams en Google Meets kan je grote hoeveelheden mensen aan het gesprek toevoegen, die zowel als luisteraar als spreker deel kunnen nemen aan het gesprek.

Je kunt deze platforms voor veel doeleinden inzetten. Je kunt bijvoorbeeld een aantal experts op jouw vakgebied uitnodigen, om met elkaar te discussiëren over een onderwerp. Maar je kunt ook lekker ‘lallen’ met je connecties. Ik heb bijvoorbeeld al een aantal uitnodigingen voor online vrijdagmiddagborrels voorbij zien komen.

Het leuke aan deze online videocalls is dat je alle uitgenodigden de mogelijkheid geeft om te praten. Je kunt actief met elkaar discussiëren: Het gesprek meer is dan alleen vraag en antwoord. Je leert zo iedereen goed kennen en je kunt ook makkelijk contactgegevens met elkaar uitwisselen.

De nadelen van videonetwerken? Soms ben je de webcam zat 😉. Nog belangrijker: Je kunt alleen meedoen aan een online videocall als je uitgenodigd bent. En met heel veel deelnemers aan een call, kan een gesprek nog wel eens rommelig verlopen als iedereen het laatste woord wil.

Live podcasts

Clubhouse en Twitter Spaces. Eigenlijk weten we nog niet precies onder welke categorie we deze apps moeten scharen. Zelf vind ik het platforms voor online audiogesprekken die soms ook ‘fungeren’ als live podcasts.

Met apps als Clubhouse en Twitter Spaces kan je op ieder moment een online audiogesprek starten. Hieraan kunnen anderen zonder uitnodiging deelnemen — als luisteraar of als spreker. Deze online audiogesprekken hebben op veel aspecten gelijkenissen met online videocalls. Het verschil: Je hoeft je gezicht niet te laten zien en het is makkelijker om zonder uitnodiging deel te nemen aan een gesprek

Het leuke aan deze platforms? Het onvoorspelbare ervan. Je weet nooit wanneer een call begint en waar een gesprek op uitdraait, en wat voor waarde jij er uit kunt halen. Sommige audio calls zijn voor de lol, terwijl je in andere calls juist heel veel kunt leren van je gesprekspartners en zelf nuttige dingen kunt toevoegen aan het gesprek. Daarnaast kan je elkaar tijdens en na het gesprek makkelijk volgen op Social Media, zodat je ook na de audiocall met elkaar in contact kunt blijven.

Daarnaast ben je nergens toe verplicht. Misschien voel je je bij videocalls wel eens verplicht om te praten. Dat is hier niet zo! Als je actief deel wilt nemen aan het gesprek, prima! Maar je kunt ook simpelweg inschakelen om alleen naar het gesprek te luisteren.

De nadelen? Je moet óf Clubhouse downloaden, óf Twitter downloaden. En Clubhouse is tot op heden nog niet beschikbaar voor Android, terwijl je voor Twitter een account aan moet maken om deel te nemen aan een online gesprek. Ook biedt Twitter nog niet voor iedereen de mogelijkheid om een online gesprek te starten. Daarnaast heeft Twitter op dit moment een limiet van 10 sprekers. Je kunt dus niet iedereen tegelijkertijd aan het woord laten.

‘Asynchroon netwerken’ op Social media

Het nadeel van livestreams, videocalls en audiocalls is dat deze tijdsgebonden zijn. Dat wil zeggen: Deze manieren van online netwerken worden vaak ingezet als evenementen die op een specifieke dag en tijdstip plaatsvinden. En nu zei ik net dat calls op Clubhouse en Twitter Spaces vaak spontaan plaatsvinden: Dat klopt, maar ze vinden wel vaak spontaan op specifieke tijden plaats (bijvoorbeeld tijdens de lunchpauze of aan het einde van de werk dag). En dat kan wel eens lastig zijn als je mee wilt doen aan een gesprek, maar er geen tijd voor hebt.

Gelukkig kan je ook ‘asynchroon netwerken’ op social media. Asynchrone communicatie betekent dat je gesprekken niet tijdsgebonden zijn, maar over een langere periode plaats vinden. Neem een Whatsapp gesprek met je familie: Je praat niet iedere dinsdag om precies 12 uur één uur lang met je moeder via Whatsapp. In plaats daarvan wisselen jullie van tijd tot tijd kortere berichtjes uit.

En dit kan je ook doen met online netwerken via Social Media: praat niet op een specifiek moment met ondernemers, maar wissel over een langere periode informatie en contacten met elkaar uit. Als je netwerkt via kanalen zoals Twitter, LinkedIn en Facebook zit je niet aan evenementen vastgebonden, maar kan je met ondernemers praten wanneer jij wilt.

Laat ik zelf eens een persoonlijk voorbeeld noemen: Vorig jaar in juni maakte ik een persoonlijk marketingaccount aan op Twitter: @JelleTells. Met dat account begon ik connecties te maken met Marketers uit de hele wereld. Inmiddels heb ik meer dan 200 ‘Marketing-vrienden’ bij wie ik terecht kan voor vragen, tips en discussies. Uit deze connecties heb ik ook een aantal opdrachten binnen.

Het mooie hiervan? Een groot deel van mijn connecties komt uit Noord-Amerika, Azië en Oceanië, continenten met een hele andere tijdzone. Waar mensen actief zijn als Europa slaapt. En toch weten we elkaar steeds weer te vinden.

Toch is netwerken via Twitter en LinkedIn niet altijd rozengeur en maneschijn. Wil je echt resultaten halen uit deze platforms, dan zal je hier veel tijd en aandacht moeten besteden. Daarnaast is het schrijven van Tweets, Facebookberichten en LinkedIn-comments minder persoonlijk dan met elkaar 1-op-1 in gesprek gaan.

De belangrijkste les: doe het gewoon

Kort samengevat: Er zijn zoveel verschillende manieren waarop je digitaal kunt netwerken. Ook straks als alles weer een beetje normaal is. Het belangrijkste is dat je tijd en ruimte vrijmaakt voor dit soort momenten. Ook moet je netwerken met een doel, maar tegelijkertijd moet je ervoor zorgen dat jouw doel niet belangrijker is dan het doel waarmee jouw collega’s netwerken. Want als je alleen naar (online) evenementen gaat om je producten aan te prijzen in plaats van met anderen in gesprek gaat, dan kan je beter thuisblijven.